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The Lightning Network: una guía para principiantes

Hace ya algún tiempo realizamos una introducción al concepto de Lightning Network y sus principales alternativas. Pues bien, en este caso queremos realizar un análisis un poco más profundo acerca de las también denominadas redes Lightning, especialmente habida cuenta de su importancia para el mundo de las criptomonedas.

El caso es que, cuando estamos en un negocio en crecimiento, una de las primeras cosas que nos preguntamos es «¿cómo escalar sin romper el modelo, preservando la esencia y la calidad de lo que estamos haciendo?»

De más está decir que ésta es una pregunta recurrente en el ámbito de los Bitcoins que, como sabemos, pretende expandirse prácticamente a diario. Entonces, surgen las cuestiones acerca de cómo la cadena de bloques de Bitcoins puede manejar cada vez mayor cantidad de usuarios, a velocidades más eficientes, sin afectar los resultados.

Y si bien existen ideas como por ejemplo las tasas de transacciones lentas o las tarifas altas, que impiden que todo el mundo se vuelque directamente sobre los Bitcoins, también hay otro elemento a considerar: la Lightning Network.

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El contexto actual del Bitcoin

Ahora mismo, si la red de Bitcoin pretende competir en algún momento con los sistemas de pago existentes, necesita ser más rápido. Por ejemplo, la gente de Visa se jacta de poder procesar hasta 24.000 transacciones por segundo, si bien la media habitual es de sólo un quinto de esa cifra. Por su parte, la compensación de la cadena de bloques de Bitcoin sólo soporta de cuatro a siete transacciones por segundo, un número mucho menor.

¿Y cuál es la razón de esto? Para que los bloques se agreguen a la cadena de bloques, todas las transacciones en ese bloque deben validarse. Si bien la validación de los mineros es clave para la naturaleza descentralizada y segura de Bitcoin, significa que las transacciones no son instantáneas. Y eso representa una restricción, evidentemente.

En otras palabras, dentro de los entornos de Bitcoin, las transacciones de todos los interesados esperan en línea para ser validadas en la cadena de bloques, lo que lleva tiempo. Y a esto hay que agregarle que los usuarios pueden atraer a los mineros para que validen sus transacciones primero ofreciendo pagar tarifas más altas.

Llegados a esta instancia, son muchos los que comienzan a preguntarse si realmente hace falta registrar y validar cada transacción en la cadena de bloques, incluso cuando se trata de pequeños intercambios con conocidos.

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El papel de la Lightning Network

Cuando hablamos de Lightning Network en estos ámbitos, no nos referimos a una bifurcación, una cadena de bloques independiente ni una nueva moneda. Básicamente nos referimos a una segunda capa de la red Bitcoin que permite transacciones rápidas, de muy bajo costo y de persona a persona a través de un canal Lightning.

En líneas generales, funciona de esta manera: dos amigos o conocidos que suelen intercambiar Bitcoins, acuerdan la apertura de una billetera Lightning para sus transacciones, pasando de las validaciones habituales.

Esta billetera sería propiedad de ambos, configurando una «billetera de múltiples firmas». Al abrirla, cada uno de los participantes pondrá una cantidad que se mantiene como saldo en la billetera. Quizás uno o dos Bitcoins cada uno. Asimismo, dentro de esta billetera se contemplan todos los movimientos o transacciones, como para revisarlos más tarde. No se pasa por la cadena de bloques, ni hace falta una validación o verificación para cada una de ellas.

Sólo una vez que la billetera esté cerrada, las transacciones se publicarán en la cadena de bloques.

Al replicarse esta situación, y generarse para cada usuario una billetera Lightning con una persona, y otra billetera Lightning con otra, multiplicándose, se produce lo que se llama red o hub.

Y en caso de que alguno de los integrantes de la billetera Lightning engañe a otro, al publicarse esos resultados dentro de la red Bitcoin, será fácil demostrar que el acuerdo no es el que se había pactado.

Por otro lado, si quieres participar de una red de esta clase, tienes que configurar un nodo Lightning, que es un software gratuito que se ejecuta en tu computadora o teléfono y que te permite abrir y cerrar canales.

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¿Qué situaciones resuelve esta tecnología?

Nos encontramos entonces con que estas redes Lightning resuelven uno de los principales problemas que afectan a los Bitcoins: la escalabilidad, permitiendo que se realicen transacciones fuera de la cadena de bloques.

Las transacciones ahora pueden ocurrir instantáneamente, con tarifas extremadamente accesibles. Esto le da a la criptomoneda más famosa del mundo, otra capacidad de uso y funciones, sin afectar su descentralización

Pero, para los especialistas, uno de los principales motivos por los cuales la Lightning Network seguirá creciendo en los próximos años, es que nos permite hacer microtransacciones, aunque sean por centavos de dólar. En ocasiones, no nos hará falta más que ese dinero, suficiente para comprar programas o contratar servicios de consumo diario.

Al verificarse estas transferencias de una vez en una fecha posterior, se permitirá que todo funcione de manera mucho más fluida y rápida. Y todo esto, sin perder de vista que el Internet de las Cosas también se muestra como una plataforma que ayuda al desarrollo de las transacciones mínimas que no requieren de la intervención humana.

En cualquier caso, y aunque la Lightning Network aún se encuentra en su uso inicial, ofrece una solución para muchas de las complicaciones que evidenciaba hasta estos días Bitcoin. De su adopción en los próximos años puede que dependa que Bitcoin se transforme, finalmente, en una moneda de uso diario.


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